La piel es el órgano más grande en el cuerpo humano. Pesando nueve libras aproximadamente en el adulto medio, protege el cuerpo de contaminantes dañinos encontrados en el aire, el agua y otras personas con las que entramos en contacto con todos los días.

La piel realiza muchas otras funciones, también. Ayuda a regular la temperatura del cuerpo, es el hogar de censores receptores sensorios que ayudan a sentir cosas y sintetizan los varios químicos del cuerpo necesarios para la vida. Por eso la condición de la piel es tan importante para una buena salud.

Porque la piel está viva, constituida por millones de células que realizan diferentes tareas, tiene la habilidad para rejuvenecer y sanarse por si misma. Desgraciadamente, uno de las cosas que impiden esta habilidad es la sobre- exposición a la luz ultravioleta.

La piel tiene muchas secciones, pero está básicamente dividida en tres capas. La capa superior, o epidermis, es la que produce el bronceado. La capa del medio, o dermis, contiene colágeno y otros materiales elásticos importante a fortaleza de la piel, y a su habilidad para luchar contra infección y repararse por si misma. Los vasos sanguíneos, fibras nerviosas y otras estructuras están incluidos en esta capa. La capa más profunda, o el tejido subcutáneo, principalmente está compuesto de grasa que sujeta la piel al cuerpo. El tejido subcutáneo sirve como la reserva de comida del cuerpo, aislamiento y amortiguador.

Cada uno de estas capas de la piel puede afectarse por la exposición a la luz, pero la epidermis es la capa más importante en el proceso bronceado.

La epidermis, la capa más delgada, está compuesta de varias secciones. Sin embargo, nosotros nos preocuparemos por sólo dos de éstas: las capas córneas y las germinativas. Las células en la capa germinativa (también llamada la “epidermis viviente”) constantemente está reproduciéndose y está empujando las células más viejas hacia arriba a través de la capa córnea (la “epidermis muerta”), dónde se desprenden en aproximadamente un mes.

Hay tres tipos principales de células en la epidermis: las células basales, keratinocitos y melanocitos. Las células basales -células oblongas que alinean la base de la capa germinativa- son las células padre, dando "nacimiento" al keratinocito, las células "hija", que sirven como sello de la piel. Keratinocitos constituyen la mayoría de la epidermis. Pero 5 por ciento de las células superficiales en la epidermis son las células especiales llamadas melanocyitos, que se encuentran en la base de la capa germinativa. Melanocitos son células del pigmento que ayudan al bronceado de la piel.

Melanocitos usan un aminoácido llamado el tirosina para producir gránulos cafés llamados el melanosomas. Estos melanosomas contienen melanina, un pigmento de proteína que realiza la específica función del cuerpo de proteger a la piel de sobre-exposición a la luz ultravioleta. Así, la presencia de melanina en la piel causa su color realmente.

Todos tenemos aproximadamente el mismo número de melanocitos en el cuerpo -sobre cinco millones-. Los melanocitos del cuerpo producirán una cierta cantidad de melanina basada en factores hereditarios que es naturalmente por qué las personas tienen diferentes colores de piel. Por ejemplo, la piel de africano-americanos contiene muchos melanosomas que crea un negro o el color café, mientras la piel de caucásico tiene pocos melanosomas por lo que es más pálido.

Los melanocitos liberarán más una cantidad extra de melanosomas, siempre que las ondas de luz ultravioletas los toquen, haciendo con esto la piel más oscura para proteger al cuerpo de la exposición adicional. Esto produce el bronceado -literalmente, un oscurecimiento de la piel- que muchas personas encuentran agradable cosméticamente hablando. Sin embargo, el color de la piel depende finalmente de factores herencia y de la previa exposición a la luz ultravioleta, dos factores que predeterminan el número de melanosomas extra que la piel contiene. Esto explica por qué algunas personas pueden conseguir bronceados oscuros y otras no.

Claro, la luz ultravioleta puede afectar la piel de otras maneras. En intensas o excesivas dosis, puede causar quemaduras, también llamado “eritema”. La exposición a la luz ultravioleta también puede inducir reacciones negativas de la piel, cuando el cuerpo contiene ciertas drogas o químicos que pueden causar foto-sensibilidad (literalmente, sensibilidad de la piel a la exposición a la luz). Algunas reacciones de la piel a la luz ultravioleta incluyen el dolor, comezón, inflamaciones, salpullidos y ampollas.

UVA, UVB y el Proceso Bronceadov

Ondas UVA y UVB tienen papeles específicos en el proceso bronceado, que es determinado por sus efectos en la piel. Aunque toda la luz ultravioleta es capaz de broncear la piel, los UVA son más eficaces en ciertas funciones en el proceso bronceado y los UVB también son más eficaces en otras etapas del bronceado.

Recuerde por un momento que UVA es un rayo largo que penetra la piel más profundamente y despacio que UVB, el cual es intenso y apretadamente ondulado. Tanto los UVA como los UVB pueden estimular los melanocitos para liberar melanosomas.

Sin embargo, los UVB son más eficientes en conseguir que la piel produzca melanosomas. La intensa energía de UVB que afecta la epidermis, obliga al melanocitos a liberar más melanosomas más rápidamente que los UVA. Las ondas de UVB también son más eficaces en ayudar a las células cargadas de melanina a subir rápidamente a las capas superficiales de la piel. Este proceso, llamado “acantosis”, es literalmente un engrosamiento de la capa córnea de la piel. El engrosamiento, junto con el color bronceado de la piel, es la defensa natural de su cuerpo contra la quemadura del sol y la sobre-exposición.

Aunque eso puede parecer bueno, hay desventajas. En dosis demasiado grandes, la pura intensidad de UVB puede dañar la piel que no puede trabajar lo bastante rápido para protegerse de las ondas luz. Así, las ondas de UVB empiezan a romper los vasos de sanguíneos circundantes, y el resultado puede ser una quemadura y un daño potencial a la piel.

Los rayos de UVA, en grandes dosis, pueden causar también quemaduras. Pero los UVA son mucho menos eficaces en causar quemaduras que los rayos de UVB. El papel principal de UVA en el proceso bronceado está en oxidar la melanina que su piel ha producido, volviéndola color café. Igualmente, UVB es más eficaz en activar la producción de la melanina en los melanocitos de su piel, pero es menos eficiente en oxidar la melanina una vez que se produce. Así que ambos rayos juegan un papel en el proceso bronceado, y hay consecuencias con la sobre-exposición a ambos. La sobre-exposición a UVA puede producir quemaduras y causar daño a las capas más profundas de la piel. Eso es porque UVA penetra más profundamente que UVB. La sobre-exposición a UVB principalmente es causante de quemaduras.

Como ya hemos visto, los rayos UVA es primera fuente de luz ultravioleta en la luz solar y en los equipos del bronceado. Sin embargo, debido a que la mayoría de las lámparas del bronceado emiten UVB dosis controladas cuidadosamente, -cuando por el contrario, el sol es mucho menos controlado- es fácil ver por qué las personas arriesgan más daño a la piel al bronceársela aire libre que si lo hacen usando el equipo del bronceado adecuado, cuando las sesiones son adecuadamente administradas. Todas las lámparas del bronceado usan combinaciones cuidadosamente investigadas de UVA y UVB -una mezcla diseñada para coordinar la exposición en cada una de las sesiones del bronceado, minimizando el riesgo de quemadura-.

¿Pero la intensa radiación simplemente es la luz UVB? Claro que no. Hay longitudes de onda en rango de los UVA (320nm a 400nm) que se comporta como si fueran UVB (290nm a 320nm). Por ejemplo, si 319nm en UVB pudieran causar una quemadura fácilmente, usted debe esperar 321nm en UVA puede hacer lo mismo porque esos rayos son casi de la misma longitud.

Por eso que los UVA que se utilizan en las lámparas del bronceado consiste en las longitudes de onda de UVA más largas. De hecho, la investigación indica longitudes de onda ultravioletas mayores que 340nm probablemente son centenares de veces menos probables de inducir una quemadura en su piel que los UVB.

¿Qué es el daño a la piel?

Es necesario entender que técnicamente, cualquier exposición a luz ultravioleta puede causar “daño a la piel". Pero también se necesita saber que llamando a la exposición UV “dañino” para la piel, es engañoso.

Lo qué se llama “daño” a la piel por la exposición “no quemante” a rayos UV, es realmente sólo la manera que la piel tiene de protegerse de las quemaduras del sol. Si su cuerpo puede desarrollar un bronceado en forma natural, es porque su cuerpo está diseñado para ello Es una de las maneras que se protege.

Las buenas noticias, sin embargo, son que la piel es adaptable; ella puede reparar la mayoría del daño hecho a las células. La suma de las investigaciones señalan que, la sobre-exposición continua a la intensa radiación ultravioleta es la principal causa del daño irreversible a la piel. Por eso la prevención de las quemaduras y la sobre-exposición son la principal responsabilidad de los centros del bronceado.